The Mysterious Goats of San Clemente Island

San Clemente Island Goat Buck – painted paper collage and gold leaf on panel 60 cm x 76 cm


Off the coast of Southern California there is an archipelago called the Channel Islands which consists of eight islands and spans some 250 km from San Miguel Island in the north to San Clemente Island in the south. The Channel Islands are some of the oldest inhabited areas in North America – at least thirteen thousand years – and were continuously inhabited by the indigenous population until the early nineteenth century. The first Europeans to see these islands were Spanish explorers. Juan Cabrillo claimed the islands for Spain in 1542.  On some of the islands, these explorers left behind goats as a food supply for the sailors, should they return. And the goats, behaving as goats do, adapted to their arid island home and bred amongst themselves for centuries until there were thousands of them.

The Californian Channel Islands (Wikimedia commons)


Quite a story, isn’t it? If only it were true. Well, most of it IS true, except for the part about the goats.

Let’s start again.

For a long time, the story about Spanish explorers leaving the goats on the island was believed to be true. Then archaeological research caught up with the mythology about the place and showed there was no physical evidence to support the story.  Indigenous people had inhabited the islands continuously until the early nineteenth century, yet no goat remains were found in the middens at archaeological sites.

In the early nineteenth century, sheep ranchers from what was then Spanish California began to bring sheep to Santa Catalina Island. The sheep herders also brought along some goats to act as ‘lead’ animals for the sheep since goats will more willingly follow humans around than sheep will.

By 1848 the United States had taken California and the Channel Islands from Mexico.  Californian ranchers continued to graze sheep on Santa Catalina and San Clemente. Sometime in the mid-nineteenth century, some of the lead goats got loose on Santa Catalina, and, behaving as goats do…soon there were thousands of goats there. But that doesn’t explain how goats got to San Clemente.  The distance between the two islands is about 54 km, and, yes, goats CAN swim, but to swim across 54 km of open ocean? Probably not.

Photo of Salvador Ramirez by J. S. Dixon, 1920.

Museum of Vertebrate Zoology, Berkley, California (


In 1920 an ornithologist named Joseph S. Dixon went to the Channel Islands to study wildlife. During his time on Santa Catalina and San Clemente, Dixon met Salvador Ramirez who had worked on Santa Catalina as a shepherd for many years. In 1875, with permission of his employers, Ramirez introduced a pair of foxes to the ecosystem of San Clemente Island.  And he also claimed to have introduced some goats.

J.S. Dixon’s  field notes from 1920 showing entry for arrival of goats.

Museum of Vertebrate Zoology, Berkley, California (


So it seems that the mystery of how the goats got to San Clemente has been solved. The more interesting question, though, is where did the goats come from in the first place?

A 2007 DNA study conducted by the Livestock Conservancy and the University of Cordoba in Spain showed that the San Clemente goats are genetically remote from other extant Iberian breeds. So they are not Spanish goats and are not related to the other goats in the region which are descended from the herds on the mission farms of California. A further large DNA study of several Creole goat varieties (Creole goats are mixed-breed and landrace goats descended from the various goats brought to the Americas by Europeans) was published in 2017 by researchers in Spain, Portugal, the US, and several South American Countries. San Clemente goats were among the goats studied and were found to be both highly inbred and, yet again, genetically unique. The results of the genetic analysis supported the idea that the San Clementes were indeed an old population left in isolation for a long period of time. But they are not related to any Creole goat variety found in North, South, or Central America. They are also genetically very different from commercial breeds such as Nubians, a breed originally from the Middle-East and North Africa which is widely distributed. The origin of the goats of San Clemente remains a mystery.

The Island of San Clemente was taken over by the US Navy in 1934. Without pressure from predators, the goats proliferated on the island until the 1970’s when their huge number (15 000 +) made them a threat to the island’s rare plants and other wildlife. To protect the ecosystem, the Navy began an extermination program to eradicate the goat population. (The goat population on Santa Catalina had already been reduced by hunting.) In the 1980’s when some 4000 goats remained on San Clemente, the Navy planned to rid the island of the remaining goats by shooting them from helicopters. This stirred the ire of animal welfare groups, one of whom (Fund for Animals) succeeded in getting a court injunction to stop the aerial slaughter. Fund for Animals proposed trapping and relocating the goats instead and volunteered to remove all the goats from the island.  They were able to remove about 3000 goats between 1985 and 1986.

Many of the goats were adopted as pets. Many males were neutered because Fund for Animals actively discouraged breeding the goats. Fortunately a few small herds were saved and there is now some renewed interest in the breed, particularly since their unique genetics have come to light.

San Clemente Kid at Rarefield Farm, Dalkeith Ontario (Photo © Judith Sevigny RarefieldHeritageFarm )


San Clemente Island goats are small, although they are larger than dwarf breeds. The males weigh around 45 kg, the females closer to 35 kg. They are fine boned and are often described as deer-like in appearance. Their coat colour is mainly reddish with a black ‘cape’ on the shoulders and neck, and black markings on the face, legs, and tail.  Both sexes are horned, with the horns of the bucks often becoming very large. The does give birth with ease and are excellent mothers. They are much loved for their docile temperament. Both males and females have ‘low odour’. Although they are small, San Clementes are considered a dual purpose breed, used for both meat and milk. The milk is especially desirable because it is largely free of the ‘goaty’ smell which many people find objectionable. Additionally, their unique genetics make them an excellent option for crossbreeding with other commercial breeds. There are currently a few farms raising the goats both in Canada and in the US, the largest of which is a herd of over two hundred San Clementes located in Nebraska. With some seven hundred San Clemente goats left world-wide, their status remains critical.

Sources: The San Clemente Goat Foundation (; Mother Earth News Breed Profile: San Clemente Goats (Video,;

San Clemente Goat – The Livestock Conservancy (;

Janet Vorwald Dohner, The Encylclopedia of Historic and Endangered Livestock and Poultry, Yale University Press 2001 ; Genetic diversity and patterns of population structure in Creole goats from the Americas,  in Animal Genetics, Immunogenetics, Molecular Genetics and Functional Genomics, doi: 10.1111/age.12529, 2017 (helpfully translated from the science by Leslie Ordal)


Poney de Terre-Neuve

Le Poney de Terre-Neuve s’impose comme remarquable parmi les autres races rares, et sa popularité augmente auprès de généticiens célèbres et des experts en races rares. Il demeure une race naturelle (landrace) non améliorée dans un monde où il en reste très peu.

“What is a Newfoundland Pony? ” 8 janvier 2018

Le poney de Terre-Neuve – collage de papier peint à la main et feuille d’or sur panneau

L’île de Terre-Neuve est rocheuse, venteuse et isolée. Le sol est maigre et le climat rude. Toute créature y vivant a besoin d’une certaine robustesse pour survivre. Les tout premiers habitants de Terre-Neuve étaient des peuples autochtones. Les Vikings y établirent une colonie vers l’an 1000 mais l’abandonnèrent. Cinq cents ans s’écoulèrent avant qu’une autre colonie européenne s’installe sur cette île froide et rocailleuse de l’Atlantique Nord.

C’est le poisson qui attira finalement les Européens sur les rives de Terre-Neuve. En 1497, Henri VII d’Angleterre envoya John Cabot vers l’ouest pour explorer l’Atlantique dans le but de trouver une voie commerciale vers la Chine. Cabot ne trouva pas la Chine mais il trouva de la morue. Dès le début du seizième siècle, les Britanniques, les Français, les Espagnols et les Portugais pêchaient la morue au large des Grands Bancs et avaient de petits camps provisoires le long des côtes. Les Britanniques prirent officiellement possession de l’île en 1586, bien que les Français continuèrent à revendiquer des droits de pêche près de Placentia.  Terre-Neuve fut tour à tour entre les mains des Français et des Anglais jusqu’en 1713 lorsque le Traité d’Utrecht céda l’île aux Anglais.


Plaque commémorative à St-John’s marquant l’acquisition de Terre-Neuve par Sir Humphrey Gilbert au nom d’Élisabeth 1ere d’Angleterre (Wikimedia Commons)

La colonisation fut lente car l’intérêt premier des Britanniques était le poisson et non la colonisation. Aussi, au début, seuls des camps de pêche temporaires étaient permis. Les femmes n’étaient même pas autorisées à vivre à Terre-Neuve pour que les pêcheurs ne soient pas tentés de s’y installer de façon définitive. Finalement, les colonies devinrent quand même permanentes. Au fur et à mesure que le nombre des colons augmenta, les besoins en bois d’œuvre et la nécessité de produire quelques cultures augmentèrent également. Bientôt les chevaux devinrent indispensables.

Mais les chevaux importés à Terre-Neuve ne pouvaient pas être  n’importe lesquels. Ils devaient être robustes et économes, car ils devraient se contenter d’une nourriture limitée et survivre dans des conditions de vie difficiles.  Les poneys Moorland des Îles Britanniques étaient déjà connus pour prospérer dans des conditions semblables. Ces poneys robustes furent donc les premiers “chevaux” envoyés à la colonie naissante de Terre-Neuve.

Dès les années 1680, les colons avaient besoin d’animaux de trait. L’administrateur britannique de l’île fit une commande pour des chevaux, spécifiant qu’ils soient sélectionnés d’Écosse, d’Irlande et du Pays de Galles car ils devaient être assez robustes pour vivre dans les bois durant l’hiver. Ces chevaux et les cargaisons suivantes du sud-ouest de l’Angleterre furent généralement des poneys de Moorland, tels que le Dartmoor, Exmoor et New Forest, ainsi que le cheval Galloway, aujourd’hui disparu. Des chevaux de Galles, Connemara, Sable Island et acadiens furent également introduits sur l’île en plus petit nombre.                                      

(traduction de The Encyclopaedia of Historic and Endangered Livestock and Poultry Breeds, p. 389 de Janet Vorwald Dohner.)


Carte de Terre-Neuve par le Capitaine James Cook, 1775. Centre for Newfoundland Studies, Memorial University of Newfoundland, St-John’s Newfoundland.

À partir du dix-neuvième siècle, il y avait de vrais chevaux à Terre-Neuve; ils étaient essentiellement utilisés dans les villes où il y avait des rues. Mais les communautés isolées du reste de l’île dépendaient des poneys. Un village du littoral pouvait être habité du printemps jusqu’à l’automne, qui était la saison de pêche. En hiver, les habitants se retiraient souvent dans l’intérieur des terres pour  échapper aux tempêtes hivernales et passaient la saison à couper du bois de chauffage et à chasser. Les poneys robustes étaient les meilleurs animaux de trait et étaient essentiels à la vie des Terre-neuviens. Les poneys labouraient les jardins et les champs, transportaient les algues qui servaient d’engrais, tiraient les chariots de foin et les chargements de bois. Certains travaillaient également dans les mines. Les poneys étaient un moyen de transport en toute saison, que ce soit pour des activités quotidiennes ou des occasions spéciales comme les mariages.


Poney de Terre-Neuve tirant un chargement de bois. Photo historique de la Newfoundland Pony Society.

En ce qui concernait les poneys, les Terre-neuviens pratiquaient traditionnellement un élevage à faible entretien. Le foin était cher et les bons pâturages difficiles à trouver. Les poneys qui travaillaient étaient surtout des hongres et ils étaient gardés à proximité. Les juments, les étalons et les poulains étaient généralement laissés en liberté. Comme le travail des poneys était habituellement saisonnier, même les hongres passaient une partie de l’année en liberté.

Certains savaient quand rentrer à la maisondit Cliff. Herb March relâchait son poney chaque printemps lorsqu’il partait pêcher au Labrador. Quelques jours après son retour, son poney apparaissait. Il avait été peut-être à dix milles au loin mais son instinct lui disait de rentrer.

Tiré du Newfoundland Pony de Suzanne Robichaud, Salscapes Magazine

Ces poneys isolés s’adaptèrent si bien aux conditions locales qu’ils devinrent un genre reconnaissable avec peu ou pas d’intervention humaine, mais simplement par pression évolutive. C’est ainsi que le poney de Terre-Neuve devint une race naturelle. Les plus robustes, qui pouvaient le mieux s’adapter aux conditions sévères, survécurent pour se reproduire et ainsi passer leurs gènes.

Comme le poney de Terre-Neuve est une espèce naturelle et non une vraie race, il n’est pas défini par des standards stricts et de nombreuses  diversités physiques sont permises. Selon la “Newfoundland Pony Society”, un poney de Terre-Neuve :

  • A un bon tempérament, est docile et obéissant au travail;
  • Supporte bien l’hiver car très résistant;
  • A le pied sûr;
  • A un corps qui peut varier de délicat à robuste et trapu;
  • A une hauteur qui peut varier de 11.0 à 14.2 mains;
  • A une robe bai, noire, brune, alezan, brun grisâtre, gris, rouan et blanc. Les pies et les tachetés ne sont pas acceptables;
  • A un pelage épais qui peut changer de couleur ou de texture selon les saisons;
  • A une crinière et une queue épaisses;
  • A une queue attachée bas;
  • A des fanons avec les crins se prolongeant au-dessus du boulet;
  • A des sabots très durs;
  • A typiquement le bas des pattes foncé. Un coloris blanc ou pâle des pattes est acceptable;

Georges, le premier poney de Terre-Neuve né au Québec. Ancienne propriété de Nathalie Durocher de Thetford Mines, il réside actuellement au Villi Poni Refuge au New-Hampshire. Photo avec l’aimable autorisation de Nathalie Durocher

Les poneys de Terre-Neuve furent assez communs jusque dans les années 1970, lorsque les tracteurs, les motoneiges et autres engins les remplacèrent comme animal de trait ou moyen de transport. Des règlements municipaux limitant l’accès à des pâturages rendirent difficiles d’avoir des poneys,  et les propriétaires étaient encouragés à castrer leurs étalons. Devenus inutiles, des centaines de poneys furent expédiés aux abattoirs du Québec comme viande de boucherie destinée à l’Europe. Il y avait environ douze milles poneys de Terre-Neuve au milieu des années 1970. Dix ans plus tard, il en restait moins d’une centaine.

À l’automne 1979, un groupe de citoyens inquiets se réunirent pour former la Newfoundland Pony Society (société des poneys de Terre-Neuve), dans le but de préserver et protéger cet animal en danger. En 1997, le gouvernement de Terre-Neuve promulgua le Heritage Animals Act of Newfoundland and Labrador afin d’enrayer les pertes en apportant une protection légale aux poneys et rendre illégal leur transport en dehors de la province sans permis.

Le poney de Terre-Neuve demeure en danger. La Newfoundland Pony Society estime qu’il reste environ 250 animaux en âge de se reproduire.



Environment, Climate, and the 19th-Century Economy of Newfoundland (;

The Canadian Encyclopedia, Online Edition (

The Newfoundland Pony Society,

Genetic diversity and admixture among Canadian, Mountain and Moorland and Nordic pony populations. Prystupa JMJuras RCothran EGBuchanan FCPlante Y.(

The Newfoundland Pony, Suzanne Robicheau, Saltscapes Magazine (

Villi Pony Farm (

Janet Vorwald Dohner, Historic and Endangered Livestock and Poultry Breeds, Yale University press, 2001


The Newfoundland Pony

The Newfoundland pony stands out as remarkable amongst other rare breeds, and is a growing favourite of world renowned geneticists and rare breed experts. It remains an “unimproved” landrace breed in a world where very few remain.

“What is a Newfoundland Pony?” Jan. 08/2018

The Newfoundland Pony – 60 cm X 70 cm painted paper collage and gold leaf on panel


The Island of Newfoundland is rocky, windy, and isolated. The soils are thin and the climate is harsh. Anyone, or thing, that lives there needs a certain hardiness to survive.  The very first inhabitants of Newfoundland were indigenous peoples. The Vikings had a settlement there around the year 1000 CE, but gave it up. Not for another five hundred years would any European colony be established on that rocky island in the cold North Atlantic.

Fish is what eventually drew Europeans to the shores of Newfoundland.  In 1497 Henry VII of England sent John Cabot on a voyage of discovery westward to explore the Atlantic, with the goal of finding a trade route to China. Cabot did not find China, but he found cod. By the early 16th century, the British, French, Spanish, and Portuguese all fished for cod off the Grand Banks and had small, impermanent settlements along the coast.  The British formally took possession of the island in 1583, although the French continued to claim fishing rights near Placentia. The fortunes of Newfoundland passed back and forth between the French and English until the Treaty of Utrecht ceded the Island to the English in 1713.

Plaque in St. John’s commemorating the acquisition of Newfoundland

by Sir Humphrey Gilbert on behalf of Elizabeth I of England. (Wikimedia Commons)

Colonisation happened slowly because the primary interest of the British was acquiring fish and not establishing a colony, so at first only temporary fishing settlements were allowed. Initially women were not even permitted to live in Newfoundland so as not to tempt fishermen to settle there permanently. Eventually, though, the settlements did become permanent. As the number of colonists increased so did the need for lumber for building and the need to grow at least some crops.  It wasn’t long before horses became a necessity.

But the horses which would come to Newfoundland could not be just any horses. They had to be sturdy, thrifty animals that could make do with limited forage and survive the tough conditions of life on the island. The Moorland ponies of the British Isles were already known to thrive in similar conditions, and so these hardy ponies were the first ‘horses’ sent to the nascent Newfoundland colony.


As early as the 1680s, the colonists were in need of draft animals. The island’s British administrator placed an order for horses specifying that they be selected from Scotland, Ireland, and Wales because they needed to be hardy enough to live in the woods in the winter. These horses and subsequent shipments from southwest England tended to be moorland ponies, such as the Dartmoor, Exmoor, and New Forest, and the now extinct Galloway horse. In smaller numbers, Welsh, Connemara, Sable Island, and Acadian horses were introduced to the island.

(Janet Vorwald Dohner, The Encyclopaedia of Historic and Endangered Livestock and Poultry Breeds p.389)


Map of Newfoundland made by Captain James Cook, 1775. Centre for Newfoundland Studies,                                  Memorial University of Newfoundland, St. John’s, Newfoundland.


By the nineteenth century there were some proper horses in Newfoundland; they were mainly used in towns where there were roads. But the isolated outport communities on the rest of the island relied on pony-power. A coastal community might be inhabited from spring through to autumn, during which time fishing would be the primary occupation. In winter people often moved inland to escape the winter storms and would spend the season cutting firewood and hunting game. The tough little ponies were the draft animal of choice and were absolutely essential to the life of the Newfoundlanders. The ponies ploughed gardens and fields, hauled seaweed for fertilizer, pulled hay wagons, and dragged timber.  Some also worked in the mines. The ponies were a means of land transportation in both summer and winter, for both every day and special occasions such as weddings.



Newfoundland Pony hauling wood. Newfoundland Pony Society historical photo.


Newfoundlanders traditionally practiced a low maintenance version of husbandry where the ponies were concerned. Hay was expensive and good pasture hard to find. The ponies which were worked were mainly geldings, and while there was work for the ponies to do, they were kept close at hand. Mares, stallions, and foals were generally left to run free.  As the work the ponies were expected to do was usually seasonal, even the geldings spent part of the year at liberty.


“Some knew enough to come home,” says Cliff. “Herb March would turn out his pony each spring when he went fishing up to the Labrador. He’d come back in the fall and a few days later his pony would show up. It might have been 10 miles away but somehow it knew to return.”

  From the Newfoundland Pony by Suzanne Robichaud, Saltscapes Magazine


The isolated pony population adapted so well to the local conditions that the ponies became a recognizable type with little-to-no human intervention, but through evolutionary pressure alone. In this fashion, the Newfoundland Pony became a landrace. The strongest ones, the ones who could adjust to the harsh conditions, survived to breed and pass on their genes.


As the Newfoundland Pony is a landrace and not a breed, there is no true breed standard for the pony and quite a lot of variety in appearance is permitted. According to the Newfoundland Pony society, a Newfoundland pony :


  • Has a good temperament, is docile and easy to work with;
  • Is a good winter animal, being all around hardy;
  • Is sure-footed;
  • Has a structure that can vary from fine-boned types to larger stocky types;
  • Has a height that can vary from 11.0 to 14.2 hands;
  • Has a coat colour of bay, black, brown, chestnut, dun, grey, roan and white. Piebalds and skewbalds (pintos) are not acceptable;
  • Has a heavy coat which sometimes changes colour and character seasonally;
  • Has a thick mane and tail;
  • Has a low set of tail;
  • Has feathered fetlocks with hair extending below fetlock points;
  • Has flint-hard hooves;
  • Typically has dark limb points. White or light colour on limbs is acceptable;

George, the first Newfoundland Pony born in Quebec. Previously owned by Nathalie Durocher of Thetford Mines, currently residing at Villi Pony Refuge in New Hampshire. Photo courtesy of Nathalie Durocher

Newfoundland Ponies remained fairly common until the 1970’s when tractors, snowmobiles and the like finally eclipsed them for farm work and transportation.  Municipal by-laws made it difficult to own ponies as pasture was no longer readily available, and the owners were encouraged to geld their stallions. Now-useless ponies were shipped by the hundreds to Quebec where they were slaughtered for meat destined for Europe. There were approximately twelve thousand Newfoundland ponies in the mid-1970’s. Ten years later there were fewer than a hundred left.

In the fall of 1979, a group of concerned citizens got together and formed the Newfoundland Pony Society with the objective to preserve and protect the now endangered pony. In 1997, the government of Newfoundland passed the Heritage Animals Act of Newfoundland and Labrador which attempted to stem the losses by providing the animals with legal protection and making it illegal to transport ponies out of the province without a permit.

The Newfoundland pony remains endangered. The Newfoundland Pony Society estimates approximately 250 animals of breeding age remain.




Environment, Climate, and the 19th-Century Economy of Newfoundland (

The Canadian Encyclopedia, Online Edition (

The Newfoundland Pony Society,

Genetic diversity and admixture among Canadian, Mountain and Moorland and Nordic pony populations. Prystupa JM, Juras R, Cothran EG, Buchanan FC, Plante Y.(

The Newfoundland Pony, Suzanne Robicheau, Saltscapes Magazine (

Villi Pony Farm (

Janet Vorwald Dohner, Historic and Endangered Livestock and Poultry Breeds, Yale University press, 2001


La White Park : Une race très ancienne

Vache et veau White Park – collage de papier peint à la main et feuille d’or 60cmX76cm

Des bovins blancs avec des taches noires – mufle, tour des yeux, oreilles, fouet de la queue, sabots – ont été présents partout où on trouve des descendants des troupeaux hamitiques à longues cornes de l’ancienne Égypte. Les bovins hamitiques se propagèrent à travers l’Europe et arrivèrent dans les Îles Britanniques il y a environ quatre mille ans. Ils accompagnaient peut-être les premiers fermiers néolithiques qui occupèrent les îles, ou un peu plus tard les peuples campaniformes qui arrivèrent quelques temps après la construction de Stonehenge. Dans tous les cas, la présence de bovins blancs dans les Îles Britanniques remonte très, très loin.

Au temps des Celtes (600 av. J.C.), le bétail signifiait la richesse et les bovins blancs étaient particulièrement prisés à cause de leur couleur inhabituelle, presque surnaturelle. Le bétail blanc apparait souvent dans la mythologie celtique. Finnbhennach, le taureau blanc de Connacht, est le catalyseur des événements racontés dans la légende irlandaise Táin Bó Cúailnge (la rafle des vaches, épisode de la saga de Cuchulain). Ailleurs dans la même épopée, des troupeaux de bovins blancs aux oreilles foncées, appartenant au monde secret de Sidhe (monde des fées) sont mentionnés.

L’invasion romaine de l’Angleterre celtique débuta en 55 av. J.C. L’auteur romain Pline l’Ancien rapporte que les prêtres druides employaient spécialement des taureaux blancs pour les sacrifices dans leurs cérémonies.

Ayant préparé selon les rites, sous l’arbre, des sacrifices et un repas, ils font approcher deux taureaux de couleur blanche. Un prêtre, vêtu de blanc, monte sur l’arbre et coupe le gui avec une serpe d’or. On le reçoit dans une saie blanche, puis on immole les victimes en priant que le dieu rende le donc qu’il a fait propice à ceux auxquels ils l’accordent. Pline l’Ancien, Histoire naturelle, trad. Émile Littré 1851.

Les Romains repoussèrent finalement les Celtes aux confins de l’ouest et du nord de l’Angleterre, ainsi qu’en Irlande. Et les Celtes en fuite amenèrent leurs troupeaux de bovins blancs avec eux. Bien que ces anciens troupeaux disparurent d’Irlande, ils demeurèrent communs au Pays de Galles jusqu’au dix-neuvième siècle. Des documents démontrent qu’au Pays de Galles et jusqu’au treizième siècle, des bovins blancs servaient de monnaie pour régler des amendes.

Medb, reine guerrière de Connacht, la première propriétaire de Finnbhennach, le taureau blanc de Connacht, qui quitta son troupeau car il ne voulait pas être la propriété d’une simple femme. Illustration de J.C. Leyendecker.  Domaine public.

Les anciens troupeaux blancs des Celtes sont les ancêtres de la race White Park moderne – si on peut considérer moderne une race qui a 800 ans. Les White Park furent développés selon la méthode médiévale d’«emparking», signifiant de garder dans un parc. Un permis royal était accordé aux riches nobles leur permettant de créer des réserves de chasse où ils pouvaient s’adonner à cette activité. Les réserves de chasse étaient entourées de hautes clôtures, de talus et de fossés pour empêcher le gibier de s’échapper. Là où il y avait des bovins blancs encore à l’état sauvage, ils étaient inclus dans ces parcs avec les cerfs, les sangliers et autre faune sauvage.

La Charte de la Forêt de 1225 par laquelle Henri III accorde aux nobles anglais le droit de créer des réserves de chasse

Les White Park demeurèrent dans les réserves de chasse et les forêts clôturées pendant des siècles. Initialement, les bovins étaient chassés puis ils furent domestiqués et utilisés pour la viande, le lait et comme bête de trait. Quelques-uns de ces troupeaux, soit le troupeau de Cadzow en Écosse et celui de Dynevor au Pays de Galles, existent toujours. À cause de leur ancienneté et de l’absence ‘d’amélioration’ moderne de leur lignée, les White Parks sont génétiquement distincts de la plupart des autres races de bovins.

Un taureau White Park sauvage du troupeau de Chartley dans le Staffordshire.

Le troupeau exista sans interruption jusqu’en 1905, lorsqu’il fut dispersé. Il a été rétabli depuis.

Les White Parks sont aujourd’hui très prisés pour la qualité de leur viande. Leur ‘pureté’ génétique en fait un excellent choix pour les croisements avec les races modernes de bœuf, car ils insufflent beaucoup de vigueur à leur progéniture hybride. Les White Parks sont des animaux de taille moyenne avec un long dos. Ils sont généralement blancs, bien qu’un gène récessif noir refasse surface à l’occasion. Le tour des yeux, les oreilles, le bout des cornes, les sabots et les pis sont généralement noirs, mais parfois roux foncé. Les vaches pèsent environ 600 kg et les taureaux 900 kg. Les vaches sont d’excellentes mères avec un fort instinct protecteur. Les White Parks peuvent être élevés selon des méthodes intensives mais sont plus adaptés à l’élevage en plein air. Ce sont des animaux économiques qui peuvent transformer du fourrage de pauvre qualité en excellente viande.


Winnie, veau White Park à la foire agricole d’Havelock, QC, 2017

Le gouvernement britannique reconnut l’importance de maintenir cette race ancienne. En 1938, possiblement parce que la guerre avec l’Allemagne semblait de plus en plus probable, un petit nombre de bovins du troupeau Cadzow fut expédié au Canada où il s’établit au Zoo Riverdale de Toronto. Leur progéniture fut vendue; certains à des zoos aux États-Unis ainsi qu’au Département de l’Agriculture américain pour la recherche, d’autres furent envoyés dans un ranch au Texas. Bien que la race jouisse d’un regain en Angleterre, elle demeure sur la liste des espèces à surveiller. La race demeure très rare en Amérique du Nord. L’unique troupeau au Canada se trouve sur la ferme familiale des Stoddart, à Little Britain en Ontario.

Sources: Miranda Green, Symbol & Image in Celtic Religious Art, Routledge, 1992; Miranda Green, Animals in Celtic Life and Myth, Routledge, 1998; Janet Vorwald Dohner, Historic and Endangered livestock  and Poultry Breeds, Yale University Press, 2001; Cuchulain of Muirthemne  traduit par Lady Augusta Gregory , extrait de Celtic Lore and Legend  du Dr. R. Curran, Bookmart Press; Lady Augusta Gregory, THE WAR FOR THE BULL OF CUAILGNE, 1902 (; “White Park Cattle: Key Characteristics”, Rare Breeds Survival Trust, (; “History of the Breed”  by Lawrence Alderson, The White Park Cattle Society (; “Ancient-genome Study finds Bronze Age ‘Beaker culture’ invaded Britain”, Ewen Calloway, Nature (Nature news online), 17 May, 2017

Traduction; Anne Gardon

White Park Cattle: A Truly Ancient Breed

White Park Cow and Calf   – painted paper collage and gold leaf on panel 60cm x 76 cm

White cattle with coloured points have been recorded wherever we find cattle descended from the long-horned Hamitic cattle of Ancient Egypt. Hamitic cattle were dispersed throughout Europe and probably arrived in the British Isles around four thousand years ago. They may have come with the first Neolithic farmers who occupied the islands, or slightly later with the Bell Beaker people who moved into England a little after Stonehenge was constructed. In any case, the presence of white cattle in the British Isles goes back a long, long way.

In the time of the Celts (600 BCE) cattle meant wealth, and white cattle were especially prized for their unusual, other-worldly colouring.  White cattle appear often in Celtic mythology. Finnbhennach, the white bull of Connacht, is the catalyst for the events that unfold in the Pre-Christian Irish prose-epic Táin Bó Cúailnge (The Cattle-raid of Cooley, part of the Cúchulain Cycle). Elsewhere in the epic, herds of white cattle with dark ears belonging to the underworld Sidhe  (faeries) are mentioned.

Roman invasions of Celtic Britain began in 55 BCE. Roman author Pliny the Elder recorded that the Druid priests of the Celts used special white bulls as sacrifices in their ceremonies.

Having made all due preparation for the sacrifice and a banquet beneath the trees, they bring thither two white bulls, the horns of which are bound then for the first time. Clad in a white robe the priest ascends the tree, and cuts the mistletoe with a golden sickle, which is received by others in a white cloth. They then sacrifice the victims, offering up their prayers that God will render this gift of his auspicious to those to whom he has so granted it. (16.95) Pliny the Elder, The Natural History, trans. John Bostock and H. T. Riley. London: Henry Bohn, 1855.

The Romans eventually pushed the Celts to the outer fringes of western and northern England, and also to Ireland. And the fleeing Celts took their herds of white cattle with them. Although these ancient herds went extinct in Ireland, they remained common in Wales until the nineteenth century. As late as the thirteenth century in Wales, we can find documents which show white cattle used as currency to pay fines.

Medb, Warrior Queen of Connacht, the original owner of Finnbhennach, the white bull of Connacht, who left her herd because he did not wish to be owned by a mere woman. Illustration by J.C. Leyendecker. Public Domain. (Wikimediacommons)

The ancient white cattle of the Celts were the progenitors of the modern White Park breed – if a breed can be called modern when it is eight hundred years old.  White Park herds were developed by the medieval practice of ‘emparking’.  A license to empark was granted to wealthy nobles by the king to enable them to create private hunting parks for the hunting of game. The hunting parks were enclosed by high fences, banks, and ditches to prevent the game from getting out. In places where the white cattle remained, often living in a wild state, the bovines were ‘emparked’ along with deer, wild boars, and other wildlife.

The Forest Charter of 1225 by which Henry III granted English nobles the right to empark land.


White Park cattle remained in game parks and enclosed forests for centuries. The cattle were hunted initially, but were later domesticated and used for beef and milk and as oxen.  A few of these emparked herds, namely the Cadzow herd of Scotland and Dynevor herd in Wales, still exist today. As a result of their ancient lineage and the lack of modern ‘improvement’ in their bloodlines, White Parks are genetically distinct from nearly all other breeds of cattle.


A wild White Park Bull of the Chartley herd in Staffordshire.

The herd was in existence continuously until 1905, when it was dispersed. It has since been re-established.


White Parks are now most valued for their high quality beef, and their genetic ‘purity’ makes them an excellent choice for crossing with modern beef breeds  as they instil considerable hybrid vigour into their calves. White Parks are a medium sized breed with long backs. They are almost always white, although there is a recessive gene for black which occasionally appears.  They have dark-ringed eyes, dark ears, horn tips, feet, and udders- their ‘points’ – which  are usually black, but they can sometimes be dark red. Cows weigh around 600kg and bulls 900kg. The cows are excellent mothers with a strong protective instinct. White Park cattle can be farmed intensively, but do best when allowed to forage. They are thrifty cattle, and can convert poor forage into excellent meat.

Winnie the White Park calf at Havelock Fair, Havelock, QC, 2017.

The British government recognized the importance of maintaining such an ancient breed. In 1938, possibly because war with Germany seemed increasingly likely, a small number of cattle from the Cadzow herd were shipped to Canada where they were established at the Riverdale Zoo in Toronto.  Their offspring were sold; some were sent to other zoos in the United States, some to the U.S. Department of Agriculture for research, and others were sent to a ranch in Texas. Although the breed has rebounded somewhat in Britain, it remains on the watch list. The breed remains extremely rare in North America. The only herd to be found in Canada is on the Stoddart Family Farm in, appropriately enough, Little Britain, Ontario.

Sources: Miranda Green, Symbol & Image in Celtic Religious Art, Routledge, 1992; Miranda Green, Animals in Celtic Life and Myth, Routledge, 1998; Janet Vorwald Dohner, Historic and Endangered livestock  and Poultry Breeds, Yale University Press, 2001; Cuchulain of Muirthemne translated by Lady Augusta Gregory as excerpted in Dr. R. Curran,  Celtic Lore and Legend, Bookmart Press; Lady Augusta Gregory, THE WAR FOR THE BULL OF CUAILGNE, 1902 (; “White Park Cattle: Key Characteristics”, Rare Breeds Survival Trust, (; “History of the Breed”  by Lawrence Alderson, The White Park Cattle Society (; “Ancient-genome Study finds Bronze Age ‘Beaker culture’ invaded Britain”, Ewen Calloway, Nature (Nature news online), 17 May, 2017



Le Porc Berkshire

Porc Berkshire, collage de papier peint à la main et feuille d’or sur panneau, 60X76 centimètres


Les débuts de la plupart des races rares sont obscurs. Ceci est dû en grande partie au fait que la reproduction d’animaux d’élevage telle que nous la connaissons aujourd’hui est un développement plutôt récent comparé à l’histoire de la domestication qui date de près de dix mille ans. L’amélioration systématique du bétail  par la reproduction sélective et l’archivage des races ne débuta qu’à la fin du dix-huitième siècle. Avant cela, c’était plus ou moins n’importe quoi en ce qui concernait le bétail. Conséquemment, il y eut pendant longtemps un grand nombre de variances dans les différents types d’animaux domestiqués à l’intérieur d’une même région.

Carte du Berkshire vers 1911 (Wikipédia)


La saveur exceptionnelle de la viande de porc provenant d’élevages de cochons de la région du Berkshire à l’ouest de Londres était célèbre dès le dix-septième siècle. Une histoire apocryphe raconte que les troupes d’Oliver Cromwell stationnées à Reading, près de Londres, auraient eu l’occasion de goûter au délicieux bacon servi dans les auberges locales et apprécié son goût exceptionnel. Il est difficile de dire si l’histoire est authentique mais, comme la valeur d’une armée dépend en grande partie de son estomac, il est fort probable que les hommes de Cromwell aient été heureux de trouver du bon bacon sur leur route. Et peut-être, ce bacon provenait de porcs Berkshire.


Les plus anciennes descriptions que nous avons du porc Berkshire sont d’un type de gros porc aux couleurs et aux formes variés :


Dans les registres agricoles du début du dix-neuvième siècle, plusieurs porcs différents étaient appelés Berkshire. Certains étaient de grande taille, roux ou blond et souvent tachetés de noir. D’autres étaient noir et blanc ou tachetés. Les oreilles pouvaient être dressées ou courbées. 

(Janet Vorwald Dohner, Historic and Endangered Livestock and poultry Breeds, p. 186. Yale University Press 2001)

Un porc Berkshire tel que publié dans le Canadian Farmer, 1866


À un certain moment de l’histoire du Berkshire – probablement à la fin du dix-neuvième siècle – des gènes de porcs napolitains furent introduits. Ces petits cochons napolitains noirs provenaient sans doute de reproducteurs asiatiques, vraisemblablement chinois. C’est par l’introduction de ces porcs napolitains (chinois) que le Berkshire a développé les caractéristiques – robe noire et museau court et retroussé – qui l’identifie aujourd’hui. En 1825, un registre généalogique débuta en Angleterre, établissant les standards et en faisant l’une des toutes premières races reconnues. Une association officielle d’éleveurs fut formée en Angleterre vers 1883.


Le Berkshire est de taille moyenne, noir à l’exception des pattes, de la queue et d’une tache sur la tête qui sont blanches. Ils sont trapus et courts sur pattes, avec des oreilles dressées, un museau court  au groin retroussé. Les verrats pèsent environ 280 kg. Les truies pèsent un peu moins à  environ 220 kg. La race est reconnue pour son instinct maternel, sa production de lait, sa rusticité et son tempérament calme. Le Berkshire arrive rapidement à maturité et il est donc idéal pour la production de viande.  Il supporte le confinement mais est également à l’aise à l’extérieur.  Sa robe noire lui permet d’éviter plus facilement les coups de soleil que les cochons blancs. La viande du Berkshire a une texture fine. Elle est persillée, d’un rose foncé et son goût est exceptionnel.

Porcelet Berkshire, propriété de Brent et Janet Tolhurst, St-Chrysostome, Qc.


Des porcs Berkshire furent exportés aux États-Unis dès 1823, et au Canada un peu plus tard où ils devinrent assez populaires. La race fut extrêmement populaire au dix-neuvième siècle – la reine Victoria eut même pendant un temps un verrat prénommé The Ace of Spades – jusqu’au milieu du vingtième siècle lorsque des changements dans la production porcine et des goûts alimentaires rendit le Berkshire impopulaire, en partie à cause de sa robe noire. Conséquemment, leur nombre diminua  et, pendant plusieurs années, l’animal fut considéré comme sérieusement menacé.


Le statut du Berkshire s’est légèrement amélioré depuis. Le mouvement du slow food en Amérique du Nord et en Europe a permis de rétablir cette excellente race, qui offre ce que les races modernes industrielles ne peuvent pas, c’est-à-dire le goût.


Depuis longtemps, la race est très populaire au Japon. Oui! Au Japon. Durant l’ère Meiji au dix-neuvième siècle, peu de temps après que les standards de la race fussent définitivement établis en Angleterre, le porc Berkshire fit un retour en Asie et s’établit au Japon. Dans la préfecture de Kagoshima, on trouve les célèbres porcs noirs Kagoshima qui produisent une viande d’excellente qualité très prisée et très coûteuse. Ces porcs noirs résultent du croisement entre les Berkshires du dix-neuvième siècle et des cochons indigènes. Les Japonais continuent d’importer des lignées de Berkshire du Canada, des États-Unis et d’Angleterre.


Publicité japonaise pour le porc noir de Kagoshima


Depuis 2016, le Berkshire fait partie de la liste de conservation des races vulnérables de Rare Breeds Canada.

Traduction: Anne Gardon

Sources additionnelles : Rare Breeds Survival Trust (; Lawrence Alderson, The Chance to Survive, A.H. Jolly (éditorial) Ltd, 1989 édition révisée, Wikipédia Japon (traduction de Tad Mitsui, tous mes remerciements, Tad!)

The Berkshire Pig

Berkshire Pig, painted paper collage and gold leaf on panel, 60X76 centimetres


The beginnings of most rare breeds are obscure. This is largely due to the fact that livestock breeding as we know it today is a relatively recent development compared to our history of animal husbandry which stretches back nearly ten thousand years. The systematic improvement of livestock by selective breeding and livestock record keeping only started in the late eighteenth century. Before that time, it was pretty much anything goes as far as livestock was concerned. Consequently, for a long time, there was a great deal of variety within regional domesticated animal types.

Map of Berkshire circa 1911 (Wikipedia)

The exceptionally flavourful pork from pigs kept in the Berkshire region to the west of London was famous as far back as the seventeenth century. There is an apocryphal story about Oliver Cromwell’s troops being stationed in Reading, near London, where they had occasion to eat the delicious bacon served in the inns there and remarked upon the tastiness of the meat. It is difficult to say if this story is true, but as an army marches on its stomach, it seems likely that Cromwell’s men would have been glad of good bacon whenever they could get it. Perhaps that bacon came from Berkshire pigs.

The earliest descriptions we have of the Berkshire pig are of a type of big pig that came in a variety of colours and shapes:

 In early nineteenth-century agricultural records, several differently appearing hogs were called Berkshires. Some were large red or sandy-colored stock, often with black spots. Others were colored black and white or spotted. Both prick and lop ears were seen.

(Janet Vorwald Dohner, Historic and Endangered Livestock and poultry Breeds, p. 186. Yale University Press, 2001)

A Berkshire Pig as it appeared in the Canadian Farmer, 1866


Somewhere in the Berkshire’s history – probably in the late eighteenth century – genetics from Neapolitan pigs were brought in. These small, black Neapolitan pigs were likely derived from Asian – probably Chinese – breeding stock.  It is from the introduction of these Neapolitan (Chinese) pigs that the Berkshire developed the characteristics, i.e. black colouring and dished face, by which we recognize it today. In 1825 a breed registry for the Berkshire was begun in England, establishing the breed standard and making it one of the earliest recognised breeds.  An official breed society formed in England circa 1883.


The Berkshire is a medium sized black pig with white points, which is to say white feet, tail, and white markings on the face. They are short-legged and compact pigs, with prick (upright) ears, a ‘dished’ face and a medium-length snout ending in a slightly upturned nose.  Boars weigh approximately 280 kg. Sows weigh a bit less at around 220 kg. The breed is also known for its strong mothering instincts and milk production, its hardiness, and easy-going temperament. The Berkshire matures early and is ideal for meat production. It does well in confinement, but is also an excellent pig for the outdoors. Due to its dark skin, it does not sunburn as easily as white pigs. Berkshire pork is fine textured, well-marbled, a deep, rich pink in colour, and is exceptionally flavourful.

Berkshire piglet belonging to Brent and Janet Tolhurst, St-Chrysotome, QC


Berkshire pigs were exported to the US as early as 1823 and to Canada slightly after that. The breed was hugely popular in the nineteenth century – Queen Victoria herself once owned a Berkshire boar called The Ace of Spades – until the mid- twentieth century  when changes in pork production and in food ‘fashion’ made the Berkshire unpopular due in large part to the its dark skin. Consequently, the Berkshire’s numbers plummeted, and for many years the animal was considered critically endangered.


The Berkshire’s status has improved somewhat. The slow food movement in North America and Europe has helped to re-establish this excellent breed for what Berkshires offer the palate that modern industrial breeds do not: flavour.


The breed has also enjoyed long term popularity in Japan. Yes, you read that right- Japan. Sometime in Meiji era of the mid-nineteenth century, shortly after the breed standard was formally established in England, the Berkshire pig went back to Asia and found a home in Japan. In Kagoshima Prefecture, one may find the famous Kagoshima Black Pigs which produce pork of excellent quality that is highly sought after and commands high prices.  Kagoshima Black Pigs are the result of crosses between those nineteenth century Berkshires and indigenous pigs. The Japanese continue to import Berkshire bloodlines from Canada, the US and England.

Japanese advertisement for Kagoshima Black Pigs


Rare Breeds Canada lists the Berkshire as vulnerable as of the 2016 Conservation List.


Additional sources: Rare Breeds Survival Trust (; Lawrence Alderson, The Chance to Survive, A.H. Jolly (Editorial) Ltd, 1989 revised edition, Wikipedia Japan (kindly translated by Tad Mitsui. Thanks, Tad!)








La poule du Sussex blanche herminée

Poule du Sussex, collage de papier peint à la main sur panneau de 30 X 24


Les poules furent domestiquées en premier dans l’Asie du sud-ouest il y a environ dix mille ans et, de là, se propagèrent dans presque toutes les parties du monde. Elles atteignirent les confins de l’Europe autour de 3000 av. J.C et arrivèrent en Grande-Bretagne durant l’âge de fer autour de 500 avant notre ère. Mais les poules ne furent adoptées comme aliment qu’avec l’arrivée des Romains quelques centaines d’années plus tard. C’est alors que les poules devinrent VRAIMENT très populaires.  Un des plus vieux documents écrits découverts en Grande-Bretagne est une liste d’épicerie donnée par un commandant romain à son esclave le chargeant d’acheter vingt poulets au marché et  “cent ou deux cents œufs, si tu peux en trouver de beaux et s’ils sont à vendre à un prix raisonnable” 1 


Les tablettes de Vindolanda, trouvées près du Mur d’Hadrien

British Museum, G.B. Photo par Michel Wal, ©2008 (Wikimedia Commons)


Dans le Sud-Est de l’Angleterre – Sussex, Kent et Surrey – il existait depuis longtemps des variétés de poules indigènes que l’on trouvait généralement dans les petites fermes et dans les villages de cette région. La race du Sussex fut développée au début du dix-neuvième siècle à partir de ces  variétés très anciennes de poules. La Sussex fut développée initialement pour la viande, par des croisements de Dorking, Brahma et Cochin pour produire un poulet qui engraisserait rapidement afin de satisfaire le marché grandissant dû à l’urbanisation de Londres au dix-neuvième siècle. La demande pour les poulets du Sussex était si grande qu’ils avaient même leur propre train pour la ville.

Bien que La Sussex fût considérée comme une race dès le début du dix-neuvième siècle, une association officielle des éleveurs ne fut formée qu’en 1903.

La toute première exposition de volaille d’Angleterre en 1845 reconnaissait ces races indigènes : la Dorking, la Surrey et la Kent ou Old Sussex Fowl. Bien que la Sussex d’origine soit probablement tachetée, plusieurs coloris étaient déjà développés, incluant le rouge. La Sussex était surtout utilisée pour la viande. 2 

La Sussex blanche herminée fut une des trois variétés aux couleurs standardisées, les autres étant la tachetée et la rouge mentionnées plus haut. La blanche herminée fut développée comme volaille à double utilité en la croisant avec des pondeuses prolifiques de la Méditerranée. Elle est donc prisée autant pour sa chair que pour sa bonne production d’œufs. Une poule peut pondre jusqu’à 250 œufs par an.

Mâle et femelle Sussex blanche herminée, propriété de Kevin MacFarlane

La Sussex blanche herminée est un oiseau trapu aux plumes douces. Le plumage est principalement blanc avec de belles marques noires autour du cou. Le bout des ailes est noir, de même que la queue. La peau est blanche. Les pattes sont pâles ainsi que le bec, mais la crête et les fanons sont d’un rouge vif. Les coqs peuvent peser jusqu’à 9 lbs. Les femelles sont légèrement plus petites à 7 lbs. Ces volailles s’alimentent facilement d’elles-mêmes lorsqu’elles  sont en liberté mais s’adaptent également bien au confinement.

La Sussex arriva au Canada avec les colons d’Angleterre au début du dix-neuvième siècle. Il semble qu’elles furent exportées en grand nombre au Canada à la demande de banquiers britanniques qui craignaient de perdre leurs investissements lorsque les producteurs de céréales canadiens subirent des années difficiles et l’expropriation massive de fermes était un véritable danger. Une fois le blé récolté, les poules Sussex glanaient les champs moissonnés. Parfois, cette deuxième ‘récolte’ de poulet rapportait plus d’argent que le blé. Pendant un temps, la poule Sussex blanche herminée fut la race à deux fins la plus populaire, autant au Canada qu’en Angleterre.  Elle n’eut jamais autant de succès aux États-Unis, sauf dans les fermes le long de la frontière canadienne.  Ce manque de popularité aux U.S.A. (et dans une certaine mesure au Québec) est due à sa peau blanche – la même raison qui faisait sa popularité en Grande-Bretagne.

La Sussex blanche herminée fut particulièrement populaire au Canada durant les années 1940 lorsqu’un nombre important de cette volaille fut importé et élevé ici afin de fournir le marché britannique durant la guerre (Historic and Endangered Livestock and Poultry Breeds, p. 427). La Sussex blanche herminée et la Rhode Island rouge furent les plus importantes volailles commerciales au Canada jusqu’à la transition vers des hybrides modernes au milieu du vingtième siècle. La Sussex blanche herminée est toujours utilisée dans la création d’hybrides commerciaux. Mais elle n’est plus la race la plus populaire et plusieurs groupes de conservation des animaux de ferme l’ont inscrite sur leur liste à surveiller, incluant Rare Breeds Canada.  De plus, la lignée génétique des Sussex restantes est limitée.


  1. Andrew Lawler, Why Did the Chicken Cross the World? Ou Pourquoi le poulet a traversé le monde? p. 117(Atria Books)
  2. Janet Vorwald Dohner, Historic and Endangered Livestock and Poultry Breeds, p. 271 (Yale University Press)
  3. Correspondance avec Emily Robertson, True North Hatchery

Sources supplémentaires:

The Cambridge World History of Food (by K.F. Kiple & K.C. Ornelas, Cambridge University Press); Rare Breeds Survival Trust (



Traduction par Anne Gardon

The Light Sussex Chicken


Light Sussex Hen, 30 x 24 painted paper collage on panel


Chickens were first domesticated in Southeast Asia some ten thousand years ago and from there spread to nearly every part of the world. They reached the borders of Europe around 3000 BCE and arrived in Britain sometime during the Iron Age around 500 BCE.  But chickens did not become truly popular there as food until the Romans arrived a few hundred years later, and then chickens became VERY popular indeed.  One of the oldest handwritten documents ever found in Britain was a shopping list given by a Roman commander to his slave instructing him to buy twenty chickens at the market and “if you can find nice ones, a hundred or two hundred eggs, if they are for sale there at a fair price.” 1

The Vindolanda Tablets, found near Hadrian’s Wall

The British Museum, UK. Photo by Michel Wal ©2008 (Wikimedia Commons)


In the southeast of England – Sussex, Kent, and Surrey –there were regional varieties of chickens which were commonly found on the small farms and in the villages of that area for a very long time. The Sussex breed of chicken was developed in the early nineteenth century from some of these very old varieties of chickens. The Sussex was initially developed as a meat bird, with crossbreeding to Dorking, Brahma, and Cochin to produce a chicken that would fatten readily in order to supply the ever expanding market of urban nineteenth century London.  The demand for Sussex chickens was so great that they even had their own train to the city!

Although the Sussex was acknowledged as a breed in the first half of the nineteenth century, no formal breeders’ club formed until 1903.

The very first poultry show, held in England in 1845, recognized these native birds: the Dorking, the Surrey, and the Kent or Old Sussex Fowl.  Although the original Sussex Fowl was probably speckled, several color varieties were already developed, including the Red. The Sussex was mainly used as a table bird. 2

The Light Sussex was one of the first three standardized colour varieties, the others being the aforementioned speckled and the red. The Light was developed as a dual purpose bird by cross breeding with prolific egg-laying Mediterranean breeds, and is thus prized both for its table weight and good egg production. A hen from a productive line can lay more than 250 eggs per year.

Light Sussex Hen and Rooster, owned by Kevin MacFarlane

The Light Sussex is a stocky bird with soft feathers. Its plumage is mainly white with an attractive black pattern on the hackle feathers at the base of the neck. The wing tips are black, and so is the tail. The bird’s skin colour is white. The legs are pale, as is the beak, but the comb and wattles are bright red. Roosters can weigh up to 4 kg (9 lbs).  Hens are a bit smaller at approximately 3 kg (7 lbs). The birds are good foragers and do well in free range situations, but also adapt to confinement.


The Sussex came to Canada with settlers from Britain in the early nineteenth century. It is reputed that they were exported to Canada in large numbers at the behest of British bankers who were fearful of losing their investments when Canadian grain farmers suffered hard years and mass foreclosures on farms were a very real threat. Once the wheat crop had been removed, the Light Sussex chickens gleaned the harvested grain fields. Sometimes this second chicken ‘crop’ brought in more money than the wheat.  For a time, the Light Sussex was the most popular dual purpose breed of chicken in both Canada and England.  The Light Sussex never did take off in quite the same way in the United States, except on those farmsteads along the Canadian border. Its lack of popularity in the U.S. (and to some extent also in Quebec) was due to its white skin – the very reason it was prized by the British. 3

The Light Sussex was particularly popular in Canada during the 1940’s when large numbers of the birds were imported to the country to be raised here in order to supply the desired white-skinned birds for the British market during Wartime.  The Light Sussex, along with the Rhode Island Red, were the most significant commercial birds in Canada until the transition was made to modern hybrids in the mid-twentieth century. The Light Sussex is still used in the creation of some commercial hybrids.  But the Light Sussex’s status as most popular breed has long since gone and it is now found on the watch list of many livestock conservation groups, including that of Rare Breeds Canada, and what Sussex chickens remain are of limited genetic lineage.


1. Andrew Lawler, Why Did the Chicken Cross the World? P. 117, Atria Books

2. Janet Vorwald Dohner, Historic and Endangered Livestock and Poultry Breeds, p. 427, Yale University Press

3.  Correspondence with Emily Robertson of True North Hatchery

Additional Sources:The Cambridge World History of Food (by K.F. Kiple & K.C. Ornelas, Cambridge University Press); Rare Breeds Survival Trust (


La dinde Palm Royale

“En tant que consommateurs, nous considérons la dinde non pas comme un animal de ferme mais comme un produit de masse sur une liste d’épicerie”. (Sara Bir, How turkeys got broad, white breasts, Comment les dindes développèrent des poitrines blanches, Modern Farmer, 24 novembre 2014.



Les dindes sont natives du sud-ouest de l’Amérique du Nord et du centre du Mexique. De là, elles se sont propagées à travers le monde. Elles furent introduites en Europe suite à la conquête espagnole du Mexique au 16e siècle, et revinrent en Amérique du Nord avec la colonisation de la Nouvelle-Angleterre par les Britanniques.  Il y a un siècle, on pouvait trouver des dindes dans la plupart des fermes nord-américaines car elles étaient considérés idéales pour les besoins des familles rurales. Les dindes se nourrissaient de façon autonomes, pouvaient se reproduire sans assistance, pondaient beaucoup d’œufs et élevaient elles-mêmes leurs petits. Mais, plus important, elles étaient une bonne source de viande à petit prix.

Ce n’est pas par accident que je dis ‘étaient’ car ce n’est plus le cas.

Comme avec tant d’autres races rares d’animaux de ferme, les dindes ont été victimes des progrès en agriculture, réfrigération et transport au 20e siècle. Aujourd’hui, presque toutes les dindes consommées – environ 99%, en fait – sont des Broad-Breasted Whites. Cette race a été élaborée pour grossir très rapidement et bouger très peu. A cause de leur énorme poitrine, les Broad-Breasted ne peuvent pas se reproduire naturellement et doivent être inséminées artificiellement.


Puisque la majorité des dindes sont de la même race et qu’il y a peu de variations dans cette race, les dindes modernes sont les animaux de ferme les plus affaiblis génétiquement. En dehors de l’omniprésente Broad-Breasted, la plupart des autres races de dindes sont menacées d’extinction. Parmi ces races en danger, nous trouvons la dinde Palm Royale.


Mâle Palm Royale à la ferme de Brent et Janet Tolhurst de St-Chrysostome, Qc.


L’histoire de la dinde Palm Royale n’est pas très longue. La race ne fut reconnue par l’Americain Poultry Association (Association des volailles d’Amérique) qu’en 1971. Bien que des dindes à l’aspect semblable aient existé depuis des siècles – une variété noire et blanche connue sous le nom de bariolé ou Crollwitz existe en Europe depuis les années 1700 – la Palm Royale fut développée à Lake Worth en Floride, sur la ferme de Enoch Carson dans les années 1920.

M. Carson commença à développer la race dans les années 1920, en croisant plusieurs race de dindes, incluant la Noire, la Narragansett et la Auburn avec des dindons sauvages. Les dindes Palm Royale furent reconnues comme race par l’Americain Poultry Association en 1971, des décennies après sa création, principalement parce qu’il fallut de nombreuses années pour stabiliser sa coloration unique. Bien que la couleur apparaisse accidentellement parmi les croisements, établir une descendance prévisible prit beaucoup de temps. ” (Countryside Daily, 4 novembre 2016).

La Palm Royale est très belle. Le dos de l’oiseau est noir, alors que le reste du plumage est essentiellement blanc. Les plumes blanches se terminent par une bordure noire, donnant à cette dinde son aspect spectaculaire.

La Palm Royale était principalement un oiseau de concours; il n’était pas destiné pour la production commerciale de viande. Ceci ne signifie pas que ces dindes ne sont pas bonnes à manger, elles le sont. Bien que de petite taille, les femelles atteignent un poids de 10lbs à maturité, les mâles pèsent en moyenne 16lbs. La viande est savoureuse et prisée des chefs. Slow Food USA inclut la Palm Royale dans son Ark of Taste. Contrairement à la plupart des dindes domestiques, la Palm Royale est un oiseau actif qui peut voler. Elle est habile à trouver de la nourriture par elle-même et nettoie efficacement la basse-cour des insectes. Bien qu’elle ait moins de potentiel commercial que d’autres races anciennes, la Palm Royale est idéale pour les petites fermes à cause de sa longévité,  de sa capacité à se reproduire et son côté économe.

Le statut de la race n’est pas connu au Canada car il n’existe pas d’éleveurs à grande échelle.  Rare Breeds Canada estime que la Palm Royale est en grand danger de disparition.


Traduction: Anne Gardon

Sources:, The Livestock Conservancy ( , Modern Farmer Magazine (, Slow Food USA (

Page 2 of 512345